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Da Hertz à Neiman Marcus, as falências estão se acelerando na pandemia. Aqui está o que você precisa saber.

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O que cada um dos capítulos significa, quem é pago primeiro em uma falência e como investigá-los. Além disso, o déficit orçamentário dos EUA disparou no mês passado.

J.C. Penney entrou com pedido de falência em maio, o mais recente gigante do varejo a ver sua queda acelerada durante a pandemia de COVID-19 (mpi04/MediaPunch/IPX)

Cobertura COVID-19 é um briefing diário do Poynter de ideias de histórias sobre o coronavírus e outros tópicos oportunos para jornalistas, escrito pelo professor sênior Al Tompkins. Inscreva-se aqui para recebê-lo em sua caixa de entrada todas as manhãs da semana.

Nos próximos meses, você estará cobrindo casos de falência envolvendo nomes que você nunca imaginou que encontraria neste local. É hora de levar alguns minutos para se preparar para as histórias que você cobrirá.

Hertz , J.C. Penney , Irmãos Brooks , J. Crew e Neiman Marcus são apenas algumas das mais de 114 empresas grandes e pequenas que entraram com pedido de falência nas últimas semanas e citou o COVID-19 como a causa subjacente por seus problemas financeiros.

Mas é muito maior do que esses nomes que você conhece. Empresa de serviços jurídicos Epiq disse que os pedidos de falência dispararam no mês passado.

Notavelmente, os registros comerciais do Capítulo 11 aumentaram 43% em relação a junho do ano passado, com 609 novos registros, acima dos 424 do mesmo período do ano passado. Para o primeiro semestre de 2020, o total de registros comerciais do Capítulo 11 aumentou 26%, com 3.604 novos registros, acima dos 2.855 do mesmo período do ano passado.

“Como esperado, as empresas dos EUA estão buscando proteção contra falência enquanto os mercados estão se recuperando dos estágios iniciais da pandemia global”, diz Deirdre O’Connor, diretora administrativa de reestruturação corporativa da Epiq. “Em ambientes econômicos desafiadores, as empresas tentam arquivar no momento certo para obter os melhores resultados no final do longo processo.”

Bloomberg está mantendo uma lista em execução de grandes falências, incluindo o tamanho dos ativos envolvidos – o que, em outra época, poderia ter tornado algumas delas “grandes demais para falir”.

(Veja gráfico, dados e mais listagens em Bloomberg.com)

Falências pessoais ficaram muito atrás das falências de empresas até agora, mas pode ser apenas porque os tribunais e escritórios de advocacia foram fechados durante grande parte da primavera e ainda não estão funcionando em plena capacidade. À medida que os benefícios de desemprego se esgotam, os tribunais de falências estão se preparando para uma enxurrada de pedidos. American Banker ofereceu alguma possibilidade que as falências pessoais podem não inundar os tribunais, mas as tendências históricas tendem a causar problemas.

Vamos explorar as falências de negócios primeiro, depois nos voltarmos para as falências pessoais, que podem levar mais tempo para acelerar. Muitas vezes um segue o outro.

Para iniciantes, a justiça federal construiu um guia do jornalista para ajudá-lo a navegar no sistema. Existem 90 tribunais de falências, todos parte do sistema de tribunais distritais dos EUA.

Se você for jogar nesta caixa de areia, precisará de uma pá. PACER é a sua pá . É o sistema de Acesso Público aos Registros Eletrônicos Judiciais, uma espécie de mecanismo de busca para os tribunais federais. PACER pode ser uma mina de ouro, mas pode ser um urso para lutar com, então passe algum tempo com este webinar pelo Instituto de Jornalismo do Clube Nacional de Imprensa.

Antes dessa pandemia, cerca de 95% de todos os casos de falência foram arquivados por consumidores, e não por empresas. Por causa do grande número de indivíduos versus o número de empresas no país, isso provavelmente não mudará.

Um devedor pode declarar falência de acordo com um dos vários capítulos do Código de Falências, conhecido como Título 11 do Código dos Estados Unidos. Como você verá, há duas funções principais nestes capítulos. Uma é a liquidação total, que pega os ativos restantes e os distribui entre os credores envolvidos. E a outra é a “reorganização”, que dá espaço para que os negócios respirem fundo, paguem o que puderem e tentem novamente.

(Tabela do Escritório Administrativo dos Tribunais dos EUA)

Há uma nova adição a esses capítulos mais conhecidos. Epiq explicou “Subcapítulo V”:

A nova lei para o Subcapítulo V do Capítulo 11 do Código de Falências entrou em vigor em 19 de fevereiro de 2020 como resultado da Lei de Reorganização de Pequenas Empresas (SBRA) de 2019. A lei foi criada para ajudar as pequenas empresas a passar pelo processo de falência mais rapidamente e com custos mais baixos. Desde a sua introdução, houve 506 arquivamentos do Código Subcapítulo V, com 133 deles ocorrendo em junho. Embora o Subcapítulo V não tenha sido criado para responder à crise do COVID-19, a chegada dessa nova opção pode ser a salvação que as pequenas empresas precisam para sobreviver.

Capítulo 7 é o capítulo de falência mais comumente usado. A maioria dos casos do Capítulo 7 são causas perdidas. A pessoa que declara falência não tem ativos e eles só querem sair de uma montanha de dívidas. Quaisquer ativos que tenham são liquidados e distribuídos aos credores.

Os capítulos 11, 12 e 13 são todos capítulos de “reorganização” que resultam em um plano de reembolso que deve ser aprovado por um juiz. O plano provavelmente não significará que o credor receberá tudo o que é devido. Pense nisso como uma barganha. Eles farão o melhor negócio que puderem.

Os arquivamentos do Capítulo 13 são a segunda escolha mais comum para os arquivadores de falência.

O Capítulo 9 é bastante raro e envolve governos locais que quebram.

Falência não significa necessariamente que uma empresa está acabada. Algumas empresas fecham para sempre, mas não é difícil encontrar muitos outros exemplos também. Fortuna explicada :

Mas inúmeros outros ao longo dos anos - de Motores Gerais para linhas Aéreas americanas para utilidade PG&E para varejistas como mercearia Fairway e até mesmo Macy's (seu antecessor, Federated Department Stores, entrou com pedido de proteção do Capítulo 11 em 1992) – saíram da falência para lutar mais um dia. E esse é, em última análise, o objetivo de buscar proteção judicial.

“Todo o propósito do Capítulo 11 é dar a uma empresa a chance de uma reestruturação”, diz David Berliner, consultor de falências e reestruturação da BDO. “Se uma empresa tem boas perspectivas de continuar no negócio, o balanço é fixo. O objetivo é eliminar a dívida para torná-la administrável.”

A parte mais interessante de um caso do Capítulo 11 pode ser os “pedidos do primeiro dia”, nos quais algumas coisas acontecem. Em primeiro lugar, o devedor tem de responder às perguntas dos credores sobre os bens. É quando um juiz ouvirá os planos do devedor de continuar operando e pagar os credores. Uma audiência de acompanhamento será realizada para aprovar o plano de reorganização. Ambos podem ser ótimos lugares para encontrar credores para que você possa colocar uma “cara” em quem é prejudicado em casos de falência.

Vamos ser claros, exceto pelos advogados, ninguém sai do tribunal de falências feliz. Pode ser interessante ver quanto advogados, consultores e “experts em turnaround” são pagos durante esse processo. Eles são pagos antes de outros credores. Quanto mais prolongada for a batalha legal, menos dinheiro haverá para pagar os credores originais.

O Shorenstein Center da Harvard Kennedy School disse , para os jornalistas, estes são os passos que provavelmente serão mais interessantes:

Quando uma empresa ou uma pessoa pede proteção ao tribunal de falências, ela entrará com uma ação documento inicial que lista o valor de suas dívidas e o valor de seus ativos. Algumas semanas depois, a empresa ou o indivíduo apresentará uma lista de todas as empresas e pessoas a quem deve dinheiro . Um repórter de negócios deve considerar esta lista como uma lista de fontes gratuitas.

Então há um plano de reorganização , que é arquivado após a empresa chegar a um acordo com seus devedores. Este plano divulgará as principais decisões estratégicas, como se a empresa planeja fechar locais e cortar funcionários. Também dirá quanto os credores serão reembolsados. Será descrito como algo como 70 centavos de dólar ou 60 centavos de dólar.

Então há o decisão final do juiz , o que permite que a empresa saia do tribunal de falências.

Nem todo mundo pesa o mesmo em um pedido de falência. Mesmo que uma empresa deva dinheiro a fornecedores ou funcionários, pode haver outros credores que obterão quaisquer propriedades ou ativos que a falência produza. Os acionistas de uma empresa pública que vai à falência são normalmente os últimos da fila, porque os acionistas são os donos da empresa falida.

Por exemplo, em um caso de falência pessoal, os dois primeiros credores em linha está:

  1. Reivindicações de dívidas a um cônjuge ou filhos para pensão alimentícia ordenada pelo tribunal
  2. Despesas administrativas da falência

Os advogados são pagos antes de quase todo mundo. Antes os advogados recebiam seu dinheiro primeiro, mas o Congresso mudou isso em 2005. O raciocínio por trás de dar prioridade aos advogados é porque, se eles não forem pagos, os casos simplesmente ficarão no tribunal e nunca serão resolvidos.

Nos Capítulos 11, 12 e 13, os primeiros da fila são “credores garantidos”, ou seja, credores que têm garantias contra um empréstimo. Para um empréstimo de carro, por exemplo, um banco pode reivindicar o carro. O saldo do empréstimo pode ou não ser pago integralmente. Todos os credores recebem uma parte do que resta para distribuir.

Os salários dos funcionários estão em quarto lugar na fila para pagamento, até um limite de US$ 13.650. Se uma empresa falir e você tiver algo em estoque e estiver pagando um pouco de cada vez, você estaria bem abaixo na lista para recuperar seu dinheiro.

Para os jornalistas, basta lembrar que a primeira coisa que acontece em um processo de falência é uma “estadia automática”, o que significa que a empresa ou indivíduo ganha algum espaço para resolver as coisas e todos que estão gritando por pagamento têm que parar.

“Moções do Primeiro Dia” são os próximos, em que há uma contabilidade em juízo de bens e credores.

“Executar ou rejeitar contratos” são decisões que o devedor toma sobre quais contratos tentará cumprir e de quais deseja se afastar. Se você tem um contrato com uma empresa falida e ela concorda em continuar pagando você, o contrato permanece em vigor. Isso geralmente envolve proprietários que são proprietários do prédio onde a empresa está e pretendem ficar.

Os documentos arquivados em conexão com um processo de falência são públicos (a menos que sejam lacrados, o que é incomum, mas podem incluir segredos comerciais) e podem ser vistos por meio de MARCADOR ou no cartório de falências. Os tribunais de falências geralmente têm seus próprios funcionários. Em casos de alto perfil, o tribunal pode designar um oficial de informação pública.

Você pode não saber, mas alguns processos de falência são gravados em áudio e aberto ao público, semelhante aos argumentos da Suprema Corte. É possível que estejam disponíveis no PACER, mas não é comum.

Um par de anos atrás no Repórteres e editores investigativos convenção, a repórter do Wall Street Journal, Katy Stech, pediu aos jornalistas que aprendam a pesquisar documentos federais de falência. Stech aconselhou:

Os registros de falências destacam o drama, as tendências e as peculiaridades. Eles desbloqueiam novos detalhes sobre histórias fortemente cobertas e, embora algumas informações como segredos comerciais ou declarações difamatórias possam ser lacradas, os padrões para isso são altos. A informação é arquivada sob pena de perjúrio, por isso é confiável.

Membros do IRE pode acessar folhas de dicas de conferências (que é apenas uma das 1.612 razões para se juntar ao IRE). Deixe-me dar uma ideia das histórias que esperam por você nessas folhas de dicas. Estes são apenas alguns dos “pontos de escavação” recomendados pela Stech nos registros de falência:

Ponto de escavação nº 1: Novos arquivamentos
Verifique novos arquivamentos do capítulo 11 em sua área de cobertura. Geralmente, há entre 30 e 50 arquivamentos por dia. A busca nacional de casos do PACER é boa, embora tenha um atraso de um dia para obter as informações sobre novos arquivamentos feitos nos 94 distritos judiciais federais, por isso recomendo verificar novos casos usando o portal PACER do tribunal local.

Ponto de Escavação nº 2: Declaração de Assuntos/Cronogramas Financeiros
Leia os cronogramas/declarações de documentos financeiros de um arquivador do capítulo 11. É aqui que você pode descobrir quanto dinheiro uma empresa recebeu durante os últimos três anos ou em quais ações a pessoa/empresa falida está envolvida. Em casos de falência pessoal, esses formulários mostram informações salariais, idades das crianças e detalhes como quanto alguém gasta por mês em pagamentos de automóveis, entretenimento ou empréstimos estudantis. Uma pessoa ou empresa normalmente tem 14 dias para arquivar essas informações. Encontre essas informações pesquisando a súmula em um caso específico.

Ponto de escavação nº 3: listas de credores
Uma lista de credores mostra todas as empresas e pessoas com as quais a entidade falida tem um relacionamento. Pesquise no processo de falência uma lista de serviços, que é frequentemente atualizada ao longo do caso, ou clique no link 'Credores' de um caso.

Ponto de escavação nº 4: registro de reivindicações
Todo credor que queira receber uma parte do dinheiro que for distribuído deve preencher um formulário de reivindicação. Muitas vezes, o credor arquivará um contrato ou outras informações tipicamente confidenciais como prova de que está devendo dinheiro. Obtenha esta informação abrindo um processo de falência e clicando no link “Claims Register”.

A propósito, a IRE está “virando virtual” este ano para sua conferência realizada de 21 a 25 de setembro. Inscreva-se agora e aprenda tanta coisa legal que você nem vai perceber que está trancado em casa desde março.

Perto do tribunal de falências, você pode ouvir sobre alguém entrando com Capítulo 22 . Significa apenas que uma empresa arquivou o Capítulo 11 duas vezes – como Radio Shack, Gymboree e Payless ShoeSource.

Estou cada vez mais preocupado que a história do COVID-19 esteja atraindo tanta atenção nos EUA que também desconhecemos outros grandes eventos globais. O nordeste da África está passando por uma extrema escassez de alimentos causada por gafanhotos do deserto . Os enxames são tão grandes que podem ser rastreados em serviços de mapeamento. E vai piorar.

O Locust Hub é organizado pelas Nações Unidas. Os pontos vermelhos no mapa são enxames. Os pontos verdes são “grupos de gafanhotos”, que são gafanhotos imaturos que ainda não são tão móveis.

(Mapa de rastreamento do Locust Hub)

As populações de gafanhotos caíram um pouco em relação a um mês atrás, mas os relatórios de danos às plantações estão apenas entrando em foco.

A ONU disse que um enxame médio, que contém até 40 milhões de insetos, pode viajar até 150 quilômetros em um único dia e pode devorar comida suficiente para alimentar 34 milhões de pessoas nesse período. Permaneça nessa estatística por alguns momentos. Isso exigirá uma resposta global ou, com certeza, um pico de COVID-19 prevê um aumento na contagem de mortes algumas semanas depois, uma fome está chegando. Não devemos fingir que não vimos isso acontecer. Certamente podemos gerenciar várias pressões ao mesmo tempo.

Além dos enxames de gafanhotos no nordeste da África, China agora está relatando enxames devastadores . As autoridades chinesas confirmam que os gafanhotos consumiram 26 milhas quadradas de plantações.

Como você pode imaginar, A National Geographic está rastreando e documentar os movimentos de gafanhotos em fotos da África à Índia e agora o surto na China.

Em junho de 2019, o déficit orçamentário dos EUA era de US$ 8 bilhões.

Em junho de 2020, gastamos US$ 864 bilhões a mais do que arrecadamos em impostos .

O que significa que os EUA estão com um déficit orçamentário de cerca de US$ 2,7 trilhões no momento. Suponho que não estamos surpresos, pois fortalecemos a economia com resgates pandêmicos e pode ser que outra resposta de grande valor ainda esteja por vir.

Um dia, em breve, teremos que conversar sobre isso. Se você chegar perto de um candidato a cargo federal, vale a pena perguntar.

Voltaremos amanhã com uma nova edição do Covering COVID-19. Inscreva-se aqui para recebê-lo diretamente na sua caixa de entrada.

Al Tompkins é professor sênior da Poynter. Ele pode ser contatado por e-mail ou no Twitter, @atompkins.