Como Patrick Soon-Shiong está sob crescente pressão financeira, acordos para vender o Los Angeles Times e sua participação na Tribune Publishing parecem cada vez mais prováveis

Análise

Um processo farmacêutico de US$ 1 bilhão, as necessidades de suas empresas de biotecnologia e três anos de propriedade instável podem ajudar a entregar ambos à Alden Global Capital.

O edifício do Los Angeles Times (AP Photo/Richard Vogel)

Três novos desenvolvimentos apontam para uma pressão crescente sobre o Dr. Patrick Soon-Shiong para vender o Los Angeles Times, bem como o dinheiro em sua participação de 24% na Tribune Publishing.

Ou isso ou Soon-Shiong enfrenta uma reinicialização cara e prolongada. Sua esposa e filha estão agora envolvidas na orientação instável do bilionário do maior jornal regional do país, várias fontes me disseram. Soon-Shiong tem um presidente e diretor de operações, Chris Argentieri, mas o Times não tem um editor ou um editor para endireitar o navio.

A Alden Global Capital, em marcha para possuir cada vez mais a indústria, já chegou a um acordo provisório para adquirir a Tribune Publishing. Alden também parece ser – não um cadeado – mas o mais provável de ganhar qualquer concurso de licitação para o Los Angeles Times, junto com o San Diego Union-Tribune e alguns imóveis.

Soon-Shiong negou que as propriedades estejam à venda.

Se ambas as transações forem concluídas, Alden, notório por seu corte de custos, poderá possuir os dois maiores metrôs do país – o Times e o Chicago Tribune – assim que no meio do verão. Também pegaria outros jornais do Tribune, como o South Florida Sun-Sentinel, o Hartford Courant e o New York Daily News.

O mais promissor financeiramente para Alden seria o controle do Los Angeles Times, um anel de jornais suburbanos perto de Los Angeles, The Orange County Register (que já possui) e The San Diego Union-Tribune (que vem com o Times). Isso equivaleria ao controle do enorme mercado do sul da Califórnia, com metade dos 40 milhões de habitantes do megaestado.

Por que as escalas estão se inclinando cada vez mais para Soon-Shiong liquidar suas duas posições de propriedade no negócio de notícias?

Um informante me indicou um processo de US$ 1 bilhão que a Sorrento Therapeutics moveu contra a NantPharma de Soon-Shiong em abril de 2019. O processo alega que a Nant fez um “pega e mata” quando assumiu uma participação majoritária em uma droga promissora de Sorrento, depois interrompeu seu desenvolvimento. O verdadeiro objetivo de Soon-Shiong, as acusações do processo, era abrir caminho para o desenvolvimento de um medicamento semelhante que a NanPharma tinha em andamento.

O processo é uma questão de registro e foi amplamente coberto pela imprensa especializada para a indústria de biotecnologia . A moção de Soon-Shiong para demitir foi rejeitada no ano passado. O juiz Terry Glenn, do tribunal superior da Califórnia, ordenou a arbitragem obrigatória, atualmente marcada para 22 de julho.

Não tenho como classificar os méritos. Algumas arbitragens não resolvem tais casos. No entanto, mesmo um acordo com uma fração dos danos que Sorrento busca pode chegar a centenas de milhões de dólares. Isso deixaria Soon-Shiong faminto por dinheiro em um momento em que ele também está financiando iniciativas caras em sua empresa de biotecnologia.

O Los Angeles Times está sem editor executivo desde que Norman Pearlstine se aposentou aos 78 anos em dezembro . Uma busca por um substituto começou bem antes de Pearlstine partir, e ele aceitou o trabalho com o entendimento de que seria por apenas alguns anos e que ele ajudaria a identificar um sucessor.

Agora, com uma venda pendente supostamente em perspectiva e Alden um provável comprador, pelo menos dois candidatos se retiraram da consideração para o cargo de editor executivo. Eles estão Janice Min , anteriormente editor-chefe da Us Weekly e mais tarde do The Hollywood Reporter; e Anne Kornblut , vice-presidente de curadoria global do Facebook e, no início de sua carreira, fez parte de uma equipe de investigação vencedora do Prêmio Pulitzer do The Washington Post.

Min me confirmou que havia desistido da disputa, mas se recusou a discutir os motivos. (A retirada de sua candidatura e a de Kornblut foram relatadas pela primeira vez por Keith Kelly, do New York Post ).

Diversidade e outro questões trabalhistas estão agitando, bem como os financeiros. Eu esperaria que outros candidatos com excelentes credenciais seguissem o exemplo. Por que entrar no Los Angeles Times em um momento de turbulência com uma possível venda para um fundo de hedge, outra cadeia ou quem sabe quem?

Do material em uma história do Wall Street Journal há duas semanas e três outras fontes com quem falei, parece que o mandato de quase três anos de Soon-Shiong como proprietário do Times foi infeliz.

Particularmente revelador é que Soon-Shiong nunca contratou uma editora com experiência no setor. Ele essencialmente cumpre esse papel enquanto ainda cuida do trabalho empresarial de biotecnologia e tenta inventar tratamentos contra o câncer e agora medicamentos para COVID-19.

Soon-Shiong começou seu mandato aumentando a equipe de notícias e investindo em novos sistemas de tecnologia e atualizações caras de escritórios. No início, porém, ele começou a reclamar de grandes perdas. Estimativas colocadas a guia para o esforço de recuperação em mais de US$ 100 milhões. Isso está no topo dos US $ 500 milhões que ele gastou para adquirir seu jornal da cidade natal da Tribune Publishing em junho de 2018 . Ele também assumiu $ 90 milhões em passivos de pensão na União-Tribuna.

Como escrevi no mês passado, Soon-Shiong, com sua participação de 24%, tem claro poder de veto sobre a aprovação final dos acionistas da oferta pública de aquisição da Alden para a Tribune Publishing. A oferta inicial de US$ 14,25 por ação da Alden aumentou para US$ 17,25 por ação em 16 de fevereiro. Avaliado em US$ 630 milhões, o acordo foi aceito em princípio por um comitê especial dos três membros independentes do conselho da Tribune Publishing. A oferta de aquisição ainda precisa da aprovação de dois terços dos acionistas não pertencentes à Alden, que controlam 68% de todas as ações, em comparação com os 32% da Alden.

Soon-Shiong poderia resistir a um preço mais alto indefinidamente. Ele também pode manter o Los Angeles Times pelo tempo que quiser, tentando reverter a situação financeiramente e contratando os principais executivos de notícias e negócios para esses cargos não preenchidos.

O tempo não está do seu lado, dada a escala do trabalho pela frente. Nem a erosão do moral da equipe nem o crescimento mais rápido de assinaturas digitais totalmente pagas podem ser uma solução rápida. A circulação de impressão continua a cair.

Dadas as circunstâncias, e o tempo e dinheiro que uma próxima etapa exigiria, parece mais provável que Soon-Shiong saia, provavelmente engolindo uma perda em seus US $ 600 milhões em investimentos no Times.

Mudando para as notícias do acordo Tribune Publishing/Alden, um analista do setor que monitora várias empresas e, portanto, pediu para não ser identificado, me orientou sobre informações financeiras divulgadas publicamente, sugerindo que a Alden está usando sua influência para fazer uma barganha difícil.

Aqui está a matemática:

A oferta da Alden de US$ 17,25 com 36,6 milhões de ações em circulação resulta em um preço de compra de cerca de US$ 631 milhões.

A Tribune Publishing não tem dívidas e tem US$ 100 milhões em dinheiro. Isso derruba o preço efetivo para US$ 531 milhões.

A Tribune Publishing também anunciou em 16 de dezembro que havia vendido seu bem-sucedido negócio de vendas diretas, BestReviews, por US$ 160 milhões . O dinheiro chegará no fechamento final com detalhes ainda pendentes.

Isso reduz o valor real da oferta para US$ 371 milhões.

Por fim, a empresa disse aos investidores em uma declaração de 'perspectivas' de outubro que prevê lucro de US$ 36 a US$ 39 milhões para o quarto trimestre de 2020. O resultado real será divulgado em breve quando os resultados financeiros forem divulgados ainda este mês.

Adicione tudo isso e o valor real da oferta da Alden está na faixa de US$ 330 milhões, cerca de metade do que parece.

Apesar das incertezas de 2021, a Tribune Publishing, com base no desempenho de 2020, provavelmente pode entregar US$ 100 milhões em EBITDA (lucro antes de juros, impostos, depreciação e amortização) um ano após o fechamento do negócio.

O EBITDA triplo ou um pouco mais – a oferta da Alden – é o padrão atual da indústria. Isso foi o suficiente para adquirir um jornal como The Virginian Pilot in Norfolk ou The Columbus Dispatch. No entanto, a Tribune Publishing é uma classe de peso totalmente diferente, disse o analista do setor – com escala e prestígio que devem comandar cinco ou seis vezes o EBITDA.

Portanto, a transação quase concluída equivale a quase um roubo no esforço de uma década de Alden para dominar o máximo possível o mercado regional local.

O CEO da Alden, Heath Freeman, e o fundador Randall Smith tornaram-se conhecidos como ceifadores à medida que lucram com títulos como The Denver Post. O esforço do fundo de hedge para fazer mais e mais aquisições de notícias já dura uma década, incluindo ofertas malsucedidas de Gannett e McClatchy.

Alden são os cortadores de custos supremos, mas Freeman e Smith claramente também sabem como travar uma campanha de aquisição implacável e conduzir uma barganha difícil.

Este artigo foi atualizado para esclarecer que os dois candidatos que se retiraram da consideração para o cargo de editor executivo eram candidatos e não conduzindo candidatos.